Likestilling gir mange klare fordeler for samfunn som prioriterer det. Det europeiske instituttet for likestilling peker blant flere andre fordeler på at det er større formue som kommer fra flere kvinner som deltar i økonomien og bedre profittmarginer for bedrifter, og Verdensbanken forklarer at flere kjønnslige samfunn har mindre fattigdom og sterkere politisk og sosiale systemer. Men det er en spennende ny fasett å legge til disse fordelene: Likestilling gjør kvinner smartere.

Ifølge en ny studie fra psykologisk vitenskap viste kvinner i flere likestillede samfunn forbedret kognitiv evne, i hvert fall når det kom til deres karakterer på spesifikke kognisjonstester. Forskerne bak studien ønsket å teste om kvinner som hadde vokst opp i flere likestillige samfunn, om det hadde vært slik fra barndommen eller ble mer like over tid, ville bedre utføre kognisjonstester enn kvinner som ikke hadde vokst opp i et like miljø. Ved å se på de kognitive testresultatene for eldre kvinner og menn i forskjellige land, og parre dem med hvor godt landene selv gjør på kjønnsverdier, bygde forskerne opp et bilde som viser at mer likestilling betyr en sunnere hjerne for kvinner.

Koblingen mellom kjønnsroller og kvinners kognitive kapasitet

Metoden som ble brukt av forskerne bak studiet, fra Columbia University og Norges institutt for offentlig helse, var ganske enkelt. Det så på 27 land og analyserte kognitive ytelsesdata for menn og kvinner i alderen mellom 50 og 93 fra alle dem. Menn og kvinner ble gitt noen kognitive tester: en hvor de fikk en liste med 10 ord og deretter bedt om å huske dem umiddelbart, og en annen som ba dem om å nevne så mange dyr som mulig på 60 sekunder. Den første testes for episodisk minne, som er minnebasert i erfaring, mens det andre ser på utøvende funksjon, som er en del av hjernens "høyere" nivå av funksjonalitet og involverer planlegging, fokus og arbeidsminne (minne som virker som kort tidsbegrenset bay for informasjon). Begge er ganske universelle indikatorer på hjernens ytelse.

De undersøkte også landene selv og deres historier om likestilling og kvinners rettigheter. Mannlige og kvinnelige deltakere måtte også fortelle forskerne hvor mye de var enige om med uttalelsen: "Når jobber er knappe, bør menn ha mer rett til en jobb enn kvinner, " for å se hva deres egne ideer om likestilling kan være.

Resultatene var spennende: jo mer likestilt landet var, desto bedre kvinner gjorde på kognitive tester sammenlignet med menn. I de mest likeverdige landene gjorde kvinner bedre enn menn.

Hvorfor ser studien på eldre menn og kvinner? De har hatt størst eksponering for samfunnets strukturer og livserfaring generelt, fra utdanning for å få barn til å starte bedrifter og ha sykdommer. Og det, ifølge forskerne, synes å legge opp. "Kognisjon i senere liv, " skrev de, "kan ikke forstås fullt ut uten henvisning til mulighetsstrukturer som sosiokulturelle miljøer gjør (eller ikke) gir."

Dette er ikke den første studien av sitt slag. I 2014, en studie publisert i Prosedyrene ved National Academy of Sciences USA så på kognisjon i Nord-Europa, hvor skandinaviske land opererer på kjente kjønnslignende linjer. Det fokuserte spesielt på matte og vitenskap, og fant noe interessant: tidligere hadde forskere trodd at gapet mellom kjønnene i disse fagene bare ville lukke som likestilling, fikk traksjon. Men som Nordeuropa ble mer like, fant studien, kvinner begynte å gjøre bedre i noen kognisjonstester enn menn, og nesten eliminere eventuelle hull i andre. Forskerne bak den studien trodde at kvinner drar nytte av den slags samfunnsskift som skaper likestilling enn menn, slik at de kan hoppe over mannlige testpersoner.

Denne nye studien tok den ideen, og viste at den gjelder over Nord-Europa, over et stort utvalg av land. I hovedsak foreslo det en global regel: jo mer kjønnsmessig et land er, jo bedre kvinner vil gjøre på kognitive tester av bestemte hjernefunksjoner, til det punkt der de overgår menn.

Hvorfor er et mer likeverdig samfunn bra for kvinners hjerner?

Kvinnenes kognitive kapasitet kan være et vanskelig spørsmål å snakke om, fordi det er neppe som om kvinner fra kjønnsforskjellige samfunn er dumme; Hver historisk kvinnelig banebryter fra Marie Curie til Ida B. Wells oppnådde store ting, til tross for at han levde i intenst seksistiske strukturer. Det som forskerne bak den nye studien ønsket å understreke var imidlertid sammenhengen mellom miljø og kognisjon, og hvordan å skape et kjønnslikt miljø forbedrer kvinners kognitive funksjon.

Likestilling, vitenskapen fortsetter å bevise, er ikke bare et buzzword. Å øke kvinners status gir dem bedre tilgang til utdanning og helsetjenester, mer kontroll over reproduktive rettigheter og større evne til å bli med i arbeidsstyrken. Og disse faktorene, ifølge resultater som disse, legger til større kognitiv kapasitet for kvinner generelt. Tingen om hjerner er at de ikke er statiske; de kan forandre seg og vokse. Å gi dem mer stimulering, fra college til høyt nivå jobber, forbedrer deres kognitive ytelse, og miljøer med mer av det rundt for kvinner gir dem bedre hjerner.

Det er andre faktorer utover utdanning, reproduktiv kontroll og arbeid som kan spille inn i dette også. Oppleve eller forutse sexistisk behandling i et samfunn, fra hverdagens mikroaggressioner til ulik muligheter, helt til angrep, tar en alvorlig psykologisk toll. Studier har konsekvent avdekket at stresset av hverdagseksisme, selv i flere kjønnsmessige samfunn, har høye psykiske helseveier for kvinner, og virkningen er spesielt alvorlig for de som møter andre former for diskriminering også (LGBTQ kvinner, kvinner av farge og kvinner med funksjonshemninger, for eksempel). Dessverre vet vi også at stressorer kan hemme kognisjon. I juni 2017 ble en rekke nye studier publisert i grenser i psykologi som vektlegger de mange forskjellige måtene som kronisk stress påvirker hjernen, og ingen av dem er positive. Trykket av å leve i et sexistisk miljø er sannsynligvis kognitivt skadelig for kvinner for nettopp denne grunnen - selv om kvinner selv ikke nødvendigvis er klar over det.

Krit opp en annen fordel for å være feminist: du jobber for et samfunn som gjør deg aktivt smartere i alderdom. Det er et helvete av en konkret fordel.