Så vidt noen vet, var jeg den første åpenbart transgendere fargenkvinne for å oppgradere fra Mississippi University for Women. Vi fortsatte å se gjennom poster for å se om det var noen andre, men nei. Jeg hevder den tittelen. Jeg ble uteksaminert desember 2015. Nylig flyttet jeg til Los Angeles for å forfølge min mastergrad i folkehelsen, noe jeg er veldig lidenskapelig om. Men å følge mine drømmer har ikke vært lett.

Jeg ble reist i Jackson, Mississippi - og la meg fortelle deg, det var ganske gal. Jeg er den eldste av fire, og mine foreldre var strenge med meg. De forventet mye av meg fordi jeg var den eldste, og jeg måtte være et eksempel for mine søsken. Da jeg var mye yngre, visste jeg jo allerede at jeg ønsket å være en jente - at jeg skulle være en jente - men jeg visste at jeg ikke bare kunne handle på det.

Jeg hadde alltid vært mer feminin. Å vokse opp i vårt husholdning, pleier jeg å lene mer mot moren min enn pappa. Han ville alltid at jeg skulle gå ut og spille sport og gjøre forskjellige ting med ham, og jeg ønsket å være hjemme hos moren min og se henne gjøre søsterens hår. Jeg husker i barnehagen, jeg fortalte læreren at mitt navn var Bretagne i stedet for hva navnet mitt egentlig var. I løpet av kunst og håndverk ville jeg ta fargestifter og farge i neglene mine, og når moren min kom og hente meg, måtte jeg prøve å gjemme alt dette. Det var vanskelig, fordi jeg ikke forsto disse følelsene. Jeg visste ingenting om å være trans.

Da jeg var eldre, var det en tøff tid der jeg egentlig ikke likte meg selv lenger. Jeg bodde fortsatt hos min mor da jeg begynte å gå på felleskolen. Jeg hadde tatt to år fra skolen før jeg bestemte meg for å fortsette min utdannelse, og på den tiden undersøkte jeg overgangen min. Jeg bestilte hormoner fra internett, og lærte å kle på kvinners klær - ganske mye starter alt igjen. Min mor visste ikke om overgangen min ennå, så da jeg først begynte på college, kom jeg på skolen kledd som en gutt, ikke som en jente. Jeg var bekymret for at min mor ikke ville godkjenne. Jeg var redd for at hun skulle kaste meg ut av huset, og jeg ville ikke ha noe annet sted å gå.

Jeg sparte opp nok penger og endte med å flytte ut av min mors hus til mitt eget sted mitt senere år på college, og jeg tenkte: "Du vet hva? Jeg vil ikke gå gjennom livet som ikke være mitt sanne selv. Jeg vil ikke føle at jeg er i feil hud - dette er ikke meg. " Jeg vil aldri glemme den første dagen jeg bestemte meg for å endelig vise folk som jeg egentlig var. Jeg skulle gi en presentasjon med en av mine klassekamerater. Jeg gikk inn i klassen med sminke og hår gjort. Alle stoppet og så - de var bare sjokkert. Jeg gjorde presentasjonen min, og fra det tidspunktet begynte jeg å komme på skole kledd som en kvinne.

Etter mitt sophomore år på samfunnskollegiet bestemte jeg meg for å overføre til Mississippi University for Women. Jeg ønsket å utforske college livet. Mens jeg var på campus, ble jeg med i mange organisasjoner, spesielt organisasjoner som fremmer en sunn livsstil til studenter. Men det var vanskelig å tilpasse seg til campuslivet. For en stund ble jeg plassert i en sovesal med alle menn. Det var en av de mest utløsende tingene jeg har hatt å håndtere. Jeg husker å gå til et gulvmøte og gå inn i et rom fullt av gutta, og jeg begynte å bryte ned gråt. Skolen lå senere på meg i en sovesal for kvinner. Det var en lettelse. Kvinnen der støttet meg og de viste så mye kjærlighet. Men det var fortsatt vanskelig. De hadde aldri sett en trans kvinne før.

På college visste jeg at jeg ønsket å gå inn i sykepleie. Det første året jeg begynte å søke på sykepleie var mitt sophomore år på felleskolen - samme år begynte jeg å overgå. Første gang jeg søkte, kom jeg ikke inn. Jeg var ikke motet. Jeg bestemte meg for å ta noen flere klasser og forbedre min GPA slik at jeg ville være mer konkurransedyktig. Jeg prøvde å komme inn igjen - ingenting. Jeg endte opp med å søke på sykepleie skolen seks ganger sammen før jeg byttet til folkehelsen, men det kom med sitt eget unike sett med utfordringer også. Jeg endte med å bli forelsket i emnet, men jeg måtte utdanne professorene og avdelingen min på forskjellige transspørsmål som skjer, fordi ikke mange forstod mye om trans-samfunnet så langt som helsevesenet angår. Jeg måtte forklare om problemer med å få tilgang til hormoner, og hvor vanskelig det er for transfolk å finne helsetjenester. Det var vel verdt det skjønt - jeg vil gjøre det lettere for den neste transpersonen, eller queer person, eller kjønn som ikke overholder personen som kommer gjennom her.

Jeg har ikke gitt opp på mine sykepleier, men jeg synes det er noe jeg vil forfølge senere. Akkurat nå prøver jeg å få min mester i folkehelsen, fordi det er der jeg tror jeg har mest innflytelse. Jeg er også interessert i å handle, men jeg gjør det fordi jeg vil gi en plattform til andre transfolk. Jeg vil fortelle sine historier. Jeg vil at folk skal vite at transfolk er ekte mennesker også. Vi jobber, vi er talentfulle, vi er leger, vi er lærere, vi er advokater. Vi har alle mål. Vi har alle drømmer. Jeg vil vise folk, Hei, vi er her, og vi går ikke hvor som helst.

Jeg vil også fortelle andre unge kvinner som jager sine drømmer om at de er verdt det. Finn hvem du er, og stå ved den. Vær hvem du er, hør, lær. Det er ok å gjøre feil. Kvinner kommer i forskjellige størrelser, forskjellige former, og det er OK. Du må holde hodet høyt og kjempe for det du vil ha. Du må stå opp for deg selv. Vær hvem du er, og har ingen angrer. Folk kan si ting om deg, men bare du kan ignorere dem. Uansett hva du gjør, fortsett å skyve fremover.

Som sagt til Kathryn Kattalia

Klikk her for mer informasjon om Bustle's 2016 Upstart Awards!