I løpet av julen ble jeg invitert til å bli med min spanske kjæreste og hans familie for en feriemiddag i deres hjem i Barcelona. Jeg ble introdusert som den amerikanske kjæresten studere i utlandet. Jeg prøvde mitt beste for å utveksle vitser på spansk og for å holde et åpent sinn som ukjent mat ble spisset på platen min. Men - som jeg snart ville lære - var jeg på ferd med å få en hasher-leksjon i kulturelle forskjeller.

"Hvor mye veier du?" Moren til kjæresten min spurte nonchalantly. På dette tidspunktet var vi godt inn i vårt måltid, selv om nye retter fortsatte å vises. Jeg svelget maten min. Jeg så på kjæresten min. Unødvendig å si, jeg var litt tatt av vakt. Bordet hadde blitt stille.

"Um, jeg vet ikke nøyaktig. Jeg vet ikke hvordan jeg skal konvertere den til kilo, "sa jeg halvt unnskyldende, halvt utrolig, før jeg ga et estimat om vekten min i pund.

Kjæresten min reiste seg og nådde for mobiltelefonen sin og proklamerte: "Å, jeg kan konvertere den til kilo!"

Jeg visste ikke om jeg skulle begynne å le hysterisk eller kaste ned servietten min og forsøke å riste noe fornuft i ham. Kjæresten min, av alle mennesker, syntes ikke engang å få hvor rart og upassende dette var for meg. Han bestemte seg i stedet for å forlenge denne merkelige samtalen. Kjæresten min tilbød bare å konvertere vekten min til kilo, så hele familien min vil få en bedre følelse av mine målinger . Var dette virkelige livet?

Da kjæresten min kunngjorde min nylig oversatte kilde til sin familie, sa moren sin at jeg ikke veide "så mye". Ikke vant til folk som kommenterer så liberalt på et slikt personlig emne, jeg var ikke helt sikker på hvordan jeg skulle svare, så jeg bestemte meg for å shruve. Da samtalen endret emner, var jeg endelig i stand til å henvende seg til kjæresten min og fortelle ham Oh min gud, i Amerika ville ingen noensinne spørre om din vekt! Da jeg fortalte ham hvordan jeg nettopp hadde opplevd en stor kulturell forskjell, så syntes kusinen og kjæresten hennes begge like overrasket over at det var så merkelig eller uhøflig å stille et slikt spørsmål.

I Amerika er det en uventet avtale at vi ikke diskuterer andre eller andre. Det er en tabu, egentlig: en sosial norm som er forankret i vår kultur, som faktisk kan bidra til å opprettholde usunn oppførsel med hensyn til å spise. Hvis jeg har mindre porsjoner, hopper over dessert, eller legger mat på tallerkenen min, kan min spedbarn tolke matvanene mine som en fornærmelse mot kokken, en mulig spiseforstyrrelse, en diett eller fullstendig likegyldighet til maten jeg sliter bort . Men amerikanerne vil sannsynligvis ikke spørre meg direkte om det. Dette snakker til vår oppfatning mot mat: det er noe personlig og potensielt skammelig - hvis det blir spurt matvaner, er det bare uhøflig .

Selv om dette virker normalt for meg, er det et unikt amerikansk fenomen. Med våre særegne spisevaner - store porsjoner, endeløs forbruk og den ofte uvitende sløsing med mat - var det både fascinerende og bra å bo i et annet land der kulturen rundt maten er motsatt.

Jeg fortalte henne at i Amerika, noen ganger forlater vi mat på tallerkenen når vi er ferdige med et måltid. Hun så på meg, halv smilende og reagerte bare, "nei".

Mens jeg studerte i utlandet det siste året i Barcelona, ​​møtte jeg ikke bare kjæresten min, men bodde også hos en vertsfamilie. I hele mitt år i utlandet nevnte vertsmoren min tilfeldigvis vekten min her og der, med kommentarer som spenner fra "du ser skinnere ut i dag" til "jenta som bodde her før du ikke var så tynn som deg."

Min vert mamma spurte hvorfor jeg noen ganger forlot mat på tallerkenen min, lurer på om det var "maleducado" (uhøflig), eller hvis jeg ikke likte maten. Jeg hadde aldri blitt stilt spørsmålstegn ved maten jeg dro på min tallerken. Jeg fortalte henne at i Amerika, noen ganger forlater vi mat på tallerkenen når vi er ferdige med et måltid. Hun så på meg, halv smilende og reagerte bare, "nei".

Tross alt, i Spania er mat ikke bortkastet. Maten er lagret og satt i kjøleskapet i morgen. Ikke ferdig med det eplet? Ikke tør å kaste den ut - i kjøleskapet går det! Jeg forklarte til vertsmoren min at jeg vokste opp med foreldrene mine, og fortalte meg at hvis jeg ikke var sulten lenger, kunne jeg slutte å spise. Det svaret syntes å tilfredsstille henne, men jeg visste at mystifikasjonen ikke ble slettet. Jeg prøvde mitt beste å spise alt av platen min etter det.

Jeg lærte at mens folk i Spania fritt vil kommentere hverandres utseende og spisevaner, trenger det ikke å være en negativ konnotasjon eller en intensjon om å skamme seg bak den. Jeg var forferdet da jeg hørte en spansk venn ringe en annen venn "fett" (kan du forestille deg det som skjer her i Amerika?), Bare for å se dem le og klemme på kommentaren. Jeg skjønte at for dem er fett bare et ord, ikke en fornærmelse. Det er bare ikke en stor sak.

Hva er en stor avtale, men spiser. I Spania blir maten ikke spist raskt mens du går nedover fortauet, balanserer en stor krus kaffe i den ene hånden og snakker i telefon med den andre. I stedet er spising en sosial aktivitet, som er ment å forbinde deg med familie og venner mens du spiser sakte, med håndterbare deler av fersk mat fra området. Middag er bare klar når alle har returnert fra jobb, og etter måltidet er det alltid dessert og te eller kaffe. Og så snakker det mer.

I et land hvor maten er så viktig - med sin direkte tilknytning til familien og avtar og reflekterer på dagen - spør hvorfor noen forlot mat på tallerkenen eller hvorfor de hoppet over dessert er det samme som å spørre om deres velvære. Det virket for meg å spørre om mat og spisevaner er ganske enkelt en annen måte å si, jeg bryr meg om deg . Og til slutt var det faktisk fint.

Redaktørens merknad: Denne artikkelen har blitt oppdatert fra den opprinnelige versjonen.

Bilder: Nora Amanda